El nuevo enfoque de la terapia genética elimina al menos el 90% del virus latente del herpes

Los investigadores de enfermedades infecciosas del Centro de Investigación del Cáncer Fred Hutchinson han utilizado un enfoque de edición de genes para eliminar el virus latente del herpes simple 1, o VHS-1, también conocido como herpes oral. En modelos animales, los hallazgos muestran al menos una disminución del 90 por ciento en el virus latente, suficientes investigadores esperan que impida que la infección vuelva.

El estudio, que aparece en la edición del 18 de agosto de Nature Communications, utilizó dos juegos de tijeras genéticas para dañar el ADN del virus, afinó el vehículo de entrega a las células infectadas y apuntó a las vías nerviosas que conectan el cuello con la cara y llegan al tejido donde el virus permanece latente en los individuos con la infección.

«Esta es la primera vez que los científicos han podido entrar y realmente eliminar la mayoría del herpes en un cuerpo», dijo el autor principal, el Dr. Keith Jerome, profesor de la División de Vacunas y Enfermedades Infecciosas de Fred Hutch. «Estamos apuntando a la causa principal de la infección: las células infectadas donde el virus permanece latente y son las semillas que dan lugar a infecciones repetidas».

La mayoría de las investigaciones sobre el herpes se han centrado en la supresión de la recurrencia de los síntomas dolorosos, y Jerome dijo que su equipo está adoptando un enfoque completamente diferente al centrarse en cómo curar la enfermedad.

«El gran salto aquí es pasar de hacer esto en tubos de ensayo a hacerlo en un animal», dijo Jerome, quien también dirige la División de Virología en UW Medicine. «Espero que este estudio cambie el diálogo en torno a la investigación del herpes y abra la idea de que podemos empezar a pensar en la cura, en lugar de sólo en el control del virus».

Dos tercios de la población mundial menor de 50 años tiene el VHS-1, según la Organización Mundial de la Salud. La infección causa principalmente herpes labial y es de por vida.

En el estudio, los investigadores utilizaron dos tipos de tijeras genéticas para cortar el ADN del virus del herpes. Descubrieron que cuando se utiliza un solo par de tijeras, el ADN del virus puede ser reparado en la célula infectada. Pero al combinar dos tijeras, dos conjuntos de proteínas de corte genético llamadas meganucleasas que se concentran y cortan un segmento del ADN del herpes, el virus se desintegró.

«Usamos una meganucleasa dual que apunta a dos sitios en el ADN del virus», dijo la primera autora Martine Aubert, una científica de alto nivel de Fred Hutch. «Cuando hay dos cortes, las células parecen decir que el ADN del virus está demasiado dañado para ser reparado y otros jugadores moleculares entran para eliminarlo del cuerpo celular».

Las tijeras genéticas duales se introducen en las células objetivo entregando el gen que codifica las proteínas de corte con un vector, que es un virus desactivado inofensivo que puede deslizarse en las células infectadas. Los investigadores inyectaron el vector de entrega en un modelo de ratón de la infección HSV-1, y éste encuentra su camino hacia las células objetivo después de entrar en las vías nerviosas.

Los investigadores encontraron una reducción del 92% en el ADN del virus presente en los ganglios cervicales superiores, el tejido nervioso donde el virus permanece inactivo. Las reducciones se mantuvieron por lo menos un mes después del tratamiento y es suficiente, según los investigadores, para evitar que el virus se reactive.

El equipo hizo otras comparaciones para afinar el enfoque de la edición genética:

  • Los cortes de genes con meganucleasas fueron más eficientes que con CRISPR/Cas9.
  • Refinando el mecanismo de entrega del vector, encontraron el vector del virus adeno-asociado (AAV) que era el más eficiente para hacer llegar los cortes de genes a las células infectadas con el virus.

Los investigadores están persiguiendo una estrategia similar para el herpes simple 2, que causa el herpes genital. Esperan que tome al menos 3 años para avanzar hacia los ensayos clínicos.

«Este es un enfoque curativo para la infección oral y genital del VHS», dijo Aubert. «Lo veo entrando en ensayos clínicos en un futuro cercano».